Científicos crean una enzima mutante que come botellas de plástico

El avance, impulsado por el descubrimiento en Japón de bacterias que comen plástico, podría ayudar a resolver la crisis mundial de contaminación por este material

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Los científicos han creado por accidente una enzima mutante que descompone las botellas de plástico. El avance podría ayudar a resolver la crisis mundial de contaminación de este material al permitir por primera vez el reciclaje completo de botellas.

La nueva investigación fue impulsada por el descubrimiento en 2016 de la primera bacteria que había evolucionado naturalmente para comer plástico, en un basurero en Japón. Los científicos ahora han revelado la estructura detallada de la enzima crucial producida por el error.

El equipo internacional luego modificó la enzima para ver cómo había evolucionado, pero las pruebas mostraron que inadvertidamente habían hecho que la molécula fuera aún mejor para descomponer el plástico de PET (tereftalato de polietileno) utilizado para botellas de refrescos. “Lo que realmente resultó fue que mejoramos la enzima, lo cual fue un poco sorprendente”, dijo el profesor John McGeehan, de la Universidad de Portsmouth, Reino Unido, quien dirigió la investigación. “Es genial y un hallazgo real”.

La enzima mutante tarda unos días en comenzar a descomponer el plástico, mucho más rápido que los siglos que lleva en los océanos. Pero los investigadores son optimistas de que esto se puede acelerar aún más y convertirse en un proceso viable a gran escala.

“Lo que esperamos hacer es utilizar esta enzima para convertir este plástico nuevamente en sus componentes originales, para que podamos reciclarlo literalmente hasta convertirlo en plástico”, dijo McGeehan. “Significa que no necesitaremos desenterrar más petróleo y, fundamentalmente, debería reducir la cantidad de este material en el medioambiente”.

Aproximadamente 1 millón de botellas de plástico se venden por minuto en todo el mundo y, con solo un 14% reciclado, muchas terminan en los océanos donde han contaminado incluso las partes más remotas, dañando la vida marina y potencialmente a las personas que comen mariscos. “Es increíblemente resistente a la degradación. Algunas de esas imágenes son horribles “, dijo McGeehan. “Es uno de estos materiales maravillosos que se ha hecho demasiado bien”.

Sin embargo, actualmente incluso aquellas botellas que se reciclan solo pueden convertirse en fibras opacas para la ropa o alfombras. La nueva enzima indica una forma de reciclar las botellas de plástico transparente , lo que podría reducir la necesidad de producir plástico nuevo.

Con información de The Guardian

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